Between Crisis and Creativity: How communication is hugely underestimated in sustainability

Bursting the Bubble.
An interview with Antje Meyer, strategic communication and leadership expert and Sofia Elisabeth Ratzinger, communication trainee at sustainable natives. Antje Meyer answers questions about how her career in communications led her to the sustainability sphere and the importance of changing the way we communicate about the good stuff.

Photo by  Bailey Mahon  on  Unsplash

Sofia: Why are you a sustainable native?

Antje: I have really strong roots to my childhood. Being born and raised in the countryside, I have a deep connection to nature. I spent my childhood in the forests, on the fields, in the gardens where we grew our own food, in our kitchen where we cooked and on the land where we built our home. I learned all of the “do-it-yourself” skills but did not appreciate that I could do all of these things. These skills seemed to have lost its value -well at least until it became a trend to “DIY”.  During my youth the ultimate pursuit was hedonism and all that came along with it: career, money and luxury. Through some personal insights I began to notice the problems of the world. The skills that I learned at that time and the relationship to the environment around me, all became very important to me again. I am a sustainable native because as a child I was one. Through my career I got to know both sides of the story and realised I wanted to bring them together; the closeness and appreciation to nature and people as well as the fun and pleasure in life. That's why I'm glad that I found sustainable natives, where there are people who acknowledge the state of the world and do something to fundamentally change it.

You speak of some personal insights which lead you to realise the problems of the world. What was that experience?

When I became a mother. 17 years ago when my daughter was born, I began to look at the world through a different lens. I became smaller and everything around me became louder, bigger and darker. All because I perceived it through the sensitive eyes and ears of my child. I began to reflect on my childhood, seeing the possibilities that my daughter has and doesn’t have, all because she was growing up in the middle of a city. I had to wrap my head around seeing the good in both the urban lifestyle and the countryside. I began to ask myself what does it mean if we would all live in the city rather than in the country? What kind of consequences does shifting everything to the city have? Aren’t we going to have a big problem here? These were the first references that I personally and consciously had towards the state of the world.

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How did you personally get involved in the topic of sustainability?

One of the first times I became aware of sustainability as a topic was when a client of mine needed arguments for sustainability in their pitch presentation that I was doing for them. They asked if I could just quickly do a slide on sustainability.  As communication specialists, one has to be particularly sensitive, truthful and authentic to topics that they discuss. After that I basically dove deep into the topic. It was then clear to me that quickly communicating about sustainability doesn't work because at that time there was more talk than action. This was the time of greenwashing - about 15 years ago. I began to notice the context appearing more and more especially with our clients from the nutrition and food industry. I knew there was a lot to do, so I personally, through my position as a member of the Chamber of Commerce and Industry of Berlin (IHK Berlin), took the opportunity to create the CSR (Corporate Social Responsibility) position as it did not yet exist. I found it inconceivable that the Chamber of Commerce of Berlin had not yet familiarised themselves with this.  After being appointed, I took over the position as spokeswoman for CSR, formed working groups and brought experts together to build a basis for this field.

Considering some of the global drivers you see in the world, what are you and sustainable natives most excited to work on next?

Communication and leadership are my area of competence. The whole area of communication is hugely underestimated in management, both in traditional forms of communication as well as in content creation. We have an unbelievably huge potential for improving communication. We need to work on how we can connect the world more effectively and bring more understanding between people. This can be in the small, such as direct face-to-face communication as well as in the big picture. Leadership is also a large part of my work. How we understand leadership today can lead us into a better future. How can we develop a common idea of leadership (otherwise known as responsible leadership), what is responsibility really, who can take it and how can we empower people to take responsibility, in a team and on their own? This whole area of leadership (differentiating from typical management) as a group-dynamic process of taking on responsibility, is very important to me.

Being a board member of sustainable natives, what does having a leadership role mean to you?

Leadership does not belong to one person, it belongs to everyone. Leadership means that one has to take responsibility to empower a group of people and to really trust in them. We are currently three board members at sustainable natives, all elected by the members of the cooperative. It was very important to me that I did not take this role myself but that it was given to me. That is a key factor for leadership.

Moreover, the gender topic is one that lies close to my heart. After 1 ½ years since founding, we decided that the leadership of sustainable natives should be on a parity basis. Therefore we recently voted another woman on board. I believe that the world is better represented by the joint appointment of equal men and women. It is a more realistic representation of the world and of our cooperative. Leadership for me is not classically male but it is diverse. Diversity of people needs to be depicted in leadership and in our power structures.

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Tell me about a project or accomplishment that you consider to be the most significant in your career.

I am very proud that I founded the CSR sustainability forum at the Chamber of Commerce and Industry of Berlin (IHK Berlin). Through the different events such as working groups, impulse lectures, panel events and of course the annual CSR day, it has resulted in the exchange of knowledge on the topic all around corporate responsibility. Many highly qualified experts nationally and internationally have had the opportunity to come together to discuss how to implement CSR into their businesses. For me, these events have been one of the most fulfilling and impactful. Nothing is greater than when you feel that others have learned something, felt inspired and made valuable connections, especially on a topic such as sustainability.

What sustainability communication trends do you love? Or which do you hate?

Sustainability communication is in fact still too cautious, too green or grey and too report-like. Unfortunately fun communication belongs to “the others”. Sustainability communication has, in the last years, withdrawn itself to reporting, correctness and verifiability, because many have been lead on to believe that it could be greenwashing. Before a company risks to hear that word, they would rather be too cautious and communicate cautiously as well. Because, if you’re fun, you couldn’t possibly be serious about being sustainable, right? This is so not true. If you, as a company has done everything right you should be able to express that and celebrate it. If you act with love, you can communicate with love!

Communication in the sustainability segment is always between the topic of crisis and creativity. When you are dealing with the topic of change you will always have critics, seeing if you are doing it right, you are being permanently screened. If you have high claims you must have a good radar for what is susceptible to a crisis, and during all of that you also must not lose the fun. You can make it so desirable and fun so that your critics will be astounded how you managed it - between crisis and creativity.

What are you currently learning about now? Why is it important?

Currently I am learning a lot about working with self-organised teams as we at sustainable natives are in this state transformation and growth. We are exploring different forms of working together specifically digitally and how we want to develop our communication and feedback culture as a decentralised cooperative. I also am personally in my own transformation phase within leadership. I am researching and exchanging a lot with others on this topic, and developing my own concept for a two-way leadership. This means looking at the classic top-down and the revolutionary bottom-up approach and seeing where the middle is, and how we can build trust that the one or the other is doing the right thing. This for me is an especially interesting area where I am learning a lot about.

What’s your superpower?

Trust. I have a lot of trust in people and I notice that people who are around me feel this  trust. I think I bring that out of people. I make them feel that they can do things themselves, that they have good ideas and that can bring these ideas into action. I approach people with this, encourage and empower them to have fun, be a bit more daring than they normally would and trust themselves. That is my superpower.


Antje Meyer

Antje Meyer is an entrepreneur, publishing expert, communications trainer and consultant for strategic communication and leadership. She is also a founding member and board member of sustainable natives eG.


Sofia Elisabeth Ratzinger
Sofia Elisabeth is a trainee in communications at sustainable natives. She uses design and communication as a platform for initiating change and bringing mindful holistic approaches to this planet. Her focus lies in graphic design, illustration, social media, content creation, and English copywriting.


Jetzt, hier und zusammen neu denken

Worauf es ankommt, damit die nachhaltige Transformation gelingt. Ein Kommentar.

Foto credit: Ines Meier

Foto credit: Ines Meier


Transformation: Bündelung aller Kräfte

Die Weltengemeinschaft und in ihr Unternehmen stehen vor enormen externen Herausforderungen: Der Klimawandel, knapper werdende Ressourcen, der demographische Wandel, Konsumenten, die immer mehr und günstiger konsumieren wollen, die Digitalisierung und nicht zuletzt eine immer größer werdende Flüchtlingsbewegung durch kriegerische Auseinandersetzungen anderswo bestimmen die Zukunftsfähigkeit unserer Gesellschaft und letztendlich auch unserer Wirtschaftsakteure. Die Gesellschaft für Nachhaltigkeit (GfN) bringt die Tragweite und den daraus resultierenden Handlungsbedarf in ihrem Memorandum 2017 treffend auf den Punkt: „Die Menschheit kann die Herausforderungen des 21. Jahrhunderts mit der heutigen Art des Wirtschaftens nicht bewältigen. Daher muss uns in d en nächsten Jahrzehnten der Umbau zu einer nachhaltigen Wirtschaft gelingen. Das sind der Kern und die Triebkraft einer sozial-ökologischen Transformation.“ In Konsequenz formuliert die GfN einen neuen kategorischen Imperativ, damit auch künftig die bis dahin etwa 9 Mrd. Menschen ein gutes Leben führen können. Dieser lautet: „Es ist ein Gebot von Aufklärung, Vernunft und Verantwortung, die Demokratie zu stärken, neue Antworten zu finden und Nachhaltigkeit zu verwirklichen, ohne die großen Errungenschaften der europäischen Moderne zu verspielen, insbesondere die Ideen von Freiheit, Gerechtigkeit und Emanzipation.“

Für eine nachhaltige bzw. sozio-ökologische Transformation gilt es die Kräfte aller – der Politik, der Wissenschaft, der Wirtschaft und der Gesellschaft – zu bündeln. Denn eine solche weitreichende Transformation der Gesellschaft kann nur im Schulterschluss der verschiedensten Akteure auf den Weg gebracht werden. Dies haben auch die Vereinten Nationen, selbst ein Zusammenschluss nationaler Kräfte, erkannt und in den globalen Nachhaltigkeitszielen (SDGs) als ein übergeordnete s Ziel 17 „Partnerschaften zur Erreichung der Ziele“ definiert.



Die Existenz des Nachhaltigkeitsziels 17 „Partnerschaften zur Erreichung der Ziele“ der Agenda 2030 verdeutlicht, wie zentral globale Partnerschaften für das Gelingen einer nachhaltigen Transformation sind. Zwei Unterziele des Ziels 17 beschreiben anschaulich die Sinnhaftigkeit gar die Notwendigkeit von Partnerschaften und der Bündelung einzelner Kräfte zur Erreichung einer nachhaltigen Entwicklung:

• Unterziel 17.16 „Globale Partnerschaften“: Die Globale Partnerschaft für nachhaltige Entwicklung ausbauen, ergänzt durch Multi-Akteur-Partnerschaften zur Mobilisierung und zum Austausch von Wissen, Fachkenntnissen, Technologie und finanzielle Ressourcen, um die Erreichung der Ziele für nachhaltige Entwicklung in allen Ländern un d insbesondere in den Entwicklungsländern zu unterstützen.

• Unterziel 17.17 „Kooperation gesellschaftlicher Akteure“: Die Bildung wirksamer öffentlicher, öffentlich - privater und zivilgesellschaftlicher Partnerschaften aufbauend auf den Erfahrungen und Mittelbeschaffungsstrategien bestehender Partnerschaften unterstützen und fördern.

Das Ziel 17 kann als übergeordnetes Zi el verstanden werden, dass eine Erreichung der anderen Ziele wie „keine Armut“, „kein Hunger“ und „ hochwertige Bildung“ überhaupt erst ermöglicht. Ziel 17 erkennt an, dass eine Nachhaltigkeitstransformation ohne das Zusammenwirken aller nicht zu bewältigen ist. Und so ist es Beweis dafür, dass verstanden wurde, dass eine Nation oder ein Akteur die notwendige Transformation allein nicht voran bringen und bewältigen kann.


Strukturen: neu denken und gestalten

Eine nachhaltige Transformation bedarf , wie oben beschrieben, auf der volkswirtschaftlichen Ebene einer Bündelung aller Kräfte und Kompetenzen. Das gleiche gilt auf der betriebswirtschaftlichen Ebene, denn Unternehmen spielen in der Neuausrichtung der Wirtschaft eine zentrale Rolle . „Gegenwärtig stehen wir erneut vor der dringend notwendigen Weiterentwicklung unserer Wirtschaft und damit vor der Neuausrichtung der bestehenden Geschäftsmodelle und Organisationsstrukturen. Diese Neuausrichtung gelingt nur, wenn wir die Erfahrungen und interdisziplinären Kenntnisse aus verschiedenen Organisationsentwicklungsschulen berücksichtigen und mit der aktuellen Corporate - Social - Responsibility(CSR) - Diskussion verschränken “ , so Prof. Dr. René Schmidpeter, CSR - Experte von der Cologne Business School.

Die Antwort auf die Frage der Zukunftsfähigkeit von Unternehmen , die in der nachhaltigen Transformation liegt, wird durch eine Organisationsentwicklung ermöglicht. Denn nur dort, wo Menschen ein en hohe n Grad an Freiheit sowie durch Teilhabe an Sinnhaftigkeit erfahren und Verantwortung tragen können, entsteht ein Rahme n für innovatives und transformatives Handeln.

Frédéric Laloux, ehemaliger Unternehmensberater und McKinsey - Partner, skizziert in seinem Buch „Reinventing Organizations“ eine grundlegend neue Form der Organisation anhand von 12 Beispielen, die in der Organisationsentwicklung nach neuen Wegen suchen, wie Menschen miteinander sinnstiftend zusammenarbeiten können. Die von Laloux gezeichnete evolutionäre Organisation stellt einen Teamprozess, sprich eine Bündelung von Kräften und Kompetenzen, in den Vordergrund. Diese kreativen und interdisziplinären Teams werden Unternehmen die notwendige Flexibilität und Schnelllebigkeit für den künftigen Wandel in eine lebenswerte Zukunft ermöglichen. „Unternehmen haben in Zukunft nur dann eine Daseinsberechtigung, wenn sie aktuelle Herausforderungen proaktiv annehmen und sozusagen als Innovateure im Dienste der Gesellschaft, immer auf der Suche nach der besseren Lösung bzw. der geeigneten Organisationsstruktur sind“, so fasst es Schmidpeter zusammen.

Mehr Innovateure für die Transformation


An einer nachhaltigen Transformation führt kein Weg vorbei . „[…] We have to act now; the world cannot wait until 7.6 billion people have struggled to reach a new enlightenment”, betont auch der Club of Rome , ein Zusammenschluss von Experten, in seinem jüngsten Bericht mit dem Titel „Come on”. Dieselbe Ungeduld aber auch Notwendigkeit zu handeln, sehen die Vereinten Nationen, die die global gültigen Sustainable Development Goals verabschiedet haben. Wie zentral dabei das Bündeln von Kräften in Partnerschaften ist, unterstreichen sie, indem sie dieser Schlüsseltatsache ein eigenes Ziel widmen. Nun müssen weitere Akteure, allen voran Politiker und Unternehmer, nachziehen. „Eine entscheidende Voraussetzung für die sozial - ökologische Gestaltung der Transformation ist der gestaltende Staat, eine starke Zivilgesellschaft, eine polyzentrische Governance, mehr Demokratie und Beteiligung auf allen Ebenen. Dafür sind politische und rechtliche Leitplanken notwendig, ohne die es keine gute und gerechte Zukunft geben wird “, fordert daher die GfN in ihrem Memorandum.

Vor allem in Unternehmen hat das zur Folge, dass diese sich mit sich selbst – ihrer Art zu wirtschaften und ihrer Art der Zusammenarbeit – auseinandersetzen müssen. Nur durch eine neue Organisationsentwicklung hin zu neuen Unternehmensformen, ist nämlich der notwendige Grad an Demokratie und Beteiligung in Unternehmen realisierbar. Dafür müssen veraltete Unternehmensstrukturen aufgebrochen und Menschen die Möglichkeit gegeben werden, ihr Potenzial in der Bündelung mit anderen auszuschöpfen. Das bedeutet, dass ein Teil der nachhaltigen Transformation die Transformation der Arbeit in Unternehmen sein muss, damit auch künftig Unternehmen die Innovateure der Lösungen für die Zukunftsfähigkeit unserer Gesellschaft von morgen sein können.

Autorin: Marie-Lucie Linde

Marie Linde ist freie Beraterin für Nachhaltigkeit, Nachhaltigkeits-kommunikation sowie Kutlur- und Change Management.