Between Crisis and Creativity: How communication is hugely underestimated in sustainability

Bursting the Bubble.
An interview with Antje Meyer, strategic communication and leadership expert and Sofia Elisabeth Ratzinger, communication trainee at sustainable natives. Antje Meyer answers questions about how her career in communications led her to the sustainability sphere and the importance of changing the way we communicate about the good stuff.

Photo by  Bailey Mahon  on  Unsplash

Sofia: Why are you a sustainable native?

Antje: I have really strong roots to my childhood. Being born and raised in the countryside, I have a deep connection to nature. I spent my childhood in the forests, on the fields, in the gardens where we grew our own food, in our kitchen where we cooked and on the land where we built our home. I learned all of the “do-it-yourself” skills but did not appreciate that I could do all of these things. These skills seemed to have lost its value -well at least until it became a trend to “DIY”.  During my youth the ultimate pursuit was hedonism and all that came along with it: career, money and luxury. Through some personal insights I began to notice the problems of the world. The skills that I learned at that time and the relationship to the environment around me, all became very important to me again. I am a sustainable native because as a child I was one. Through my career I got to know both sides of the story and realised I wanted to bring them together; the closeness and appreciation to nature and people as well as the fun and pleasure in life. That's why I'm glad that I found sustainable natives, where there are people who acknowledge the state of the world and do something to fundamentally change it.

You speak of some personal insights which lead you to realise the problems of the world. What was that experience?

When I became a mother. 17 years ago when my daughter was born, I began to look at the world through a different lens. I became smaller and everything around me became louder, bigger and darker. All because I perceived it through the sensitive eyes and ears of my child. I began to reflect on my childhood, seeing the possibilities that my daughter has and doesn’t have, all because she was growing up in the middle of a city. I had to wrap my head around seeing the good in both the urban lifestyle and the countryside. I began to ask myself what does it mean if we would all live in the city rather than in the country? What kind of consequences does shifting everything to the city have? Aren’t we going to have a big problem here? These were the first references that I personally and consciously had towards the state of the world.

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How did you personally get involved in the topic of sustainability?

One of the first times I became aware of sustainability as a topic was when a client of mine needed arguments for sustainability in their pitch presentation that I was doing for them. They asked if I could just quickly do a slide on sustainability.  As communication specialists, one has to be particularly sensitive, truthful and authentic to topics that they discuss. After that I basically dove deep into the topic. It was then clear to me that quickly communicating about sustainability doesn't work because at that time there was more talk than action. This was the time of greenwashing - about 15 years ago. I began to notice the context appearing more and more especially with our clients from the nutrition and food industry. I knew there was a lot to do, so I personally, through my position as a member of the Chamber of Commerce and Industry of Berlin (IHK Berlin), took the opportunity to create the CSR (Corporate Social Responsibility) position as it did not yet exist. I found it inconceivable that the Chamber of Commerce of Berlin had not yet familiarised themselves with this.  After being appointed, I took over the position as spokeswoman for CSR, formed working groups and brought experts together to build a basis for this field.

Considering some of the global drivers you see in the world, what are you and sustainable natives most excited to work on next?

Communication and leadership are my area of competence. The whole area of communication is hugely underestimated in management, both in traditional forms of communication as well as in content creation. We have an unbelievably huge potential for improving communication. We need to work on how we can connect the world more effectively and bring more understanding between people. This can be in the small, such as direct face-to-face communication as well as in the big picture. Leadership is also a large part of my work. How we understand leadership today can lead us into a better future. How can we develop a common idea of leadership (otherwise known as responsible leadership), what is responsibility really, who can take it and how can we empower people to take responsibility, in a team and on their own? This whole area of leadership (differentiating from typical management) as a group-dynamic process of taking on responsibility, is very important to me.

Being a board member of sustainable natives, what does having a leadership role mean to you?

Leadership does not belong to one person, it belongs to everyone. Leadership means that one has to take responsibility to empower a group of people and to really trust in them. We are currently three board members at sustainable natives, all elected by the members of the cooperative. It was very important to me that I did not take this role myself but that it was given to me. That is a key factor for leadership.

Moreover, the gender topic is one that lies close to my heart. After 1 ½ years since founding, we decided that the leadership of sustainable natives should be on a parity basis. Therefore we recently voted another woman on board. I believe that the world is better represented by the joint appointment of equal men and women. It is a more realistic representation of the world and of our cooperative. Leadership for me is not classically male but it is diverse. Diversity of people needs to be depicted in leadership and in our power structures.

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Tell me about a project or accomplishment that you consider to be the most significant in your career.

I am very proud that I founded the CSR sustainability forum at the Chamber of Commerce and Industry of Berlin (IHK Berlin). Through the different events such as working groups, impulse lectures, panel events and of course the annual CSR day, it has resulted in the exchange of knowledge on the topic all around corporate responsibility. Many highly qualified experts nationally and internationally have had the opportunity to come together to discuss how to implement CSR into their businesses. For me, these events have been one of the most fulfilling and impactful. Nothing is greater than when you feel that others have learned something, felt inspired and made valuable connections, especially on a topic such as sustainability.

What sustainability communication trends do you love? Or which do you hate?

Sustainability communication is in fact still too cautious, too green or grey and too report-like. Unfortunately fun communication belongs to “the others”. Sustainability communication has, in the last years, withdrawn itself to reporting, correctness and verifiability, because many have been lead on to believe that it could be greenwashing. Before a company risks to hear that word, they would rather be too cautious and communicate cautiously as well. Because, if you’re fun, you couldn’t possibly be serious about being sustainable, right? This is so not true. If you, as a company has done everything right you should be able to express that and celebrate it. If you act with love, you can communicate with love!

Communication in the sustainability segment is always between the topic of crisis and creativity. When you are dealing with the topic of change you will always have critics, seeing if you are doing it right, you are being permanently screened. If you have high claims you must have a good radar for what is susceptible to a crisis, and during all of that you also must not lose the fun. You can make it so desirable and fun so that your critics will be astounded how you managed it - between crisis and creativity.

What are you currently learning about now? Why is it important?

Currently I am learning a lot about working with self-organised teams as we at sustainable natives are in this state transformation and growth. We are exploring different forms of working together specifically digitally and how we want to develop our communication and feedback culture as a decentralised cooperative. I also am personally in my own transformation phase within leadership. I am researching and exchanging a lot with others on this topic, and developing my own concept for a two-way leadership. This means looking at the classic top-down and the revolutionary bottom-up approach and seeing where the middle is, and how we can build trust that the one or the other is doing the right thing. This for me is an especially interesting area where I am learning a lot about.

What’s your superpower?

Trust. I have a lot of trust in people and I notice that people who are around me feel this  trust. I think I bring that out of people. I make them feel that they can do things themselves, that they have good ideas and that can bring these ideas into action. I approach people with this, encourage and empower them to have fun, be a bit more daring than they normally would and trust themselves. That is my superpower.


Antje Meyer

Antje Meyer is an entrepreneur, publishing expert, communications trainer and consultant for strategic communication and leadership. She is also a founding member and board member of sustainable natives eG.


Sofia Elisabeth Ratzinger
Sofia Elisabeth is a trainee in communications at sustainable natives. She uses design and communication as a platform for initiating change and bringing mindful holistic approaches to this planet. Her focus lies in graphic design, illustration, social media, content creation, and English copywriting.


Selbstorganisiert in eine nachhaltige Zukunft

Wie Selbstorganisation unser persönliches Wachstum fördert und fordert – und warum das für die nachhaltige Transformation unerlässlich ist.

Nicola Koch und Sven Latzel - zwei sustainable natives im Gespräch

Selbstorganisation, Soziakratie, Nachhaltigkeit, Agilität, New Work, Kulturwandel, persönliches Wachstum, Empowerment, Verantwortung, Transformation, Leadership, kollektive Intelligenz Unternehmen

Nicola: Wie hängen Selbstorganisation und Nachhaltigkeit - zwei sehr komplexe Themenfelder - für dich zusammen?

Sven: Es gibt mehrere Aspekte. Wenn man sich die Effekte von selbstorganisierten Organisationen anschaut, zeigt sich, dass besser-informierte Entscheidungen getroffen werden. Es werden nämlich Entscheidungen eher von Menschen getroffen, die selber von den Entscheidungen betroffen sind und somit eine bessere Einschätzung der Realität haben. Dadurch wird weniger “Müll” produziert: Müll in Form von Zeitverschwendung, aber vor allem Müll in Hinsicht auf Ressourcenverlust durch Fehlentscheidung (z.B. Überproduktion). Das Thema Kontrolle ist ein weiterer Aspekt. Es ist sehr zeit- und kostenaufwendig top-down zu kontrollieren, ob alle MitarbeiterInnen ihre Arbeit machen und die Regeln einhalten. Tatsächlich ist die Kontrolle von oben in einer Organisation jedoch notwendig, wenn die Kultur nur auf Zwang, Regeln und Prozesse basiert und die Menschen bislang keine Fähigkeiten zur Selbstorganisation erlernt haben. Es geht daher darum, Menschen gezielt zu befähigen ihrer Verantwortung gerecht zu werden und ihnen den Sinn ihrer Arbeit bewusst zu machen. Wird dieses Investment in das persönliche Wachstum der MitarbeiterInnen getätigt, stehen mittelfristig ein signifikant niedriger Kontrollaufwand und eine höhere Mitarbeiterzufriedenheit in Aussicht. Zudem fördert Selbstorganisation und agiles Management durch direktere Feedbackprozesse und kürzere Iterationszyklen deutlich die Innovationskraft - siehe zum Beispiel Booking.com. Das Unternehmen war oder ist noch durch agiles und selbstorganisiertes Arbeiten einer der innovativsten Player in der E-Commerce Branche. Da wir wissen, dass wir ein Vielfaches an Innovationskraft brauchen, um die nachhaltige Transformation der Wirtschaft noch rechtzeitig zu bewältigen, sehe ich hier einen weiteren Zusammenhang zwischen Selbstorganisation und Nachhaltigkeit.

Crowd Intelligence sustainable natives

Hast du ein Beispiel aus deiner Beratungserfahrung, inwiefern die Transformation von einer hierarchischen hin zu einer selbstorganisierten Organisationsform zu besseren Entscheidungen geführt hat?

Ich habe kein eigenes Beispiel für eine vollständige Transformation, aber Erfahrungen mit einem hierarchisch-organisierten E-Commerce Unternehmen. Hier wurde ohne die Beteiligung der betroffenen MitarbeiterInnen die Fusion mit einem Unternehmen entschieden, welches gerade eine völlig andere Organisationsform entwickelt hatte. Der Fusionsprozess hat sich daher als sehr kostspielig und ineffizient herausgestellt. Wären die betroffenen Stellen besser in die Entscheidungen eingebunden gewesen, wären viele Fehlentscheidungen vermieden worden – so meine Überzeugung.

Stimmt es, dass die gleichberechtigte Mitbestimmung aller Mitglieder eines Teams – wie zum Beispiel in der Soziokratie – zu einem höheren Verständnis und tieferen Pflichtgefühl für eine getroffene Entscheidung führt?

Ja, das entspricht meiner Erfahrung und der einschlägigen Literatur. Zwar kann ich persönlich nicht von der Transformation ganzer Unternehmen berichten, jedoch von einzelnen Teams. Es macht einen großen Unterschied, ob in einer Gruppe einer oder einige wenige sagen, wie es läuft oder ob es eine klare Aufgaben- und Machtverteilung gibt, wo jedes Gruppenmitglied in seinem Einflussbereich die Entscheidungen trifft. Das heißt nicht, dass es keine Struktur gibt oder kein übergeordnetes Ziel, auf das zu gearbeitet wird. Es bedeutet vielmehr, dass durch angepasste Prozesse, Regeln und die Verteilung von Autorität, Menschen ermächtigt werden Verantwortung für ihre Rolle zu übernehmen.

Was passiert, wenn zwischen zwei Rollen bezüglich des Machtbereiches ein Konflikt entsteht?

In diesem Fall sollte die Person die Spannung transparent ansprechen, ihre Beobachtung schildern und ihren Bedarf, was notwendig ist, darlegt, um ihrer Verantwortung wieder gerecht werden zu können. Am Ende sollte ein gemeinsamer Vorschlag erarbeitet werden. Selbstorganisation bedeutet also in erster Linie, den einzelnen Menschen sich mehr selbst organisieren zu lassen. Hierfür ist jedoch elementar wichtig Spannungen und Konflikte transparent anzusprechen – wohl die größte kulturelle Herausforderung, wie ich denke. Ein Großteil der Menschen ist nämlich gewohnt, dass einzelne Verantwortung übernehmen, bei denen wir dann Verantwortung abladen und denen wir Schuld zuweisen können. Zudem sind viele Menschen gewohnt, durch Zwang und Strafe geführt zu werden. Für die Selbstorganisation ist jedoch die Übernahme von Verantwortung eines jeden Einzelnen eine notwendige Bedingung. Die gute Nachricht: Der Weg hin zu einem selbstbestimmteren und selbstorganisierteren Arbeiten kann erlernt werden. Ich bin auf Grundlage meiner Erfahrungen davon überzeugt, dass nach einem solchen Lernprozess die Zufriedenheit in der Gruppe erheblich steigt, da der Arbeitsalltag deutlich vielfältiger und damit geistig gesünder wird.

Kreis-Organisation Vernetzung

Das kultureller Wandel in Unternehmen die wichtigste und gleichzeitig schwierigste Herausforderung für die nachhaltige Transformation ist, ergab auch unsere globale Nachhaltigkeitsstudie, die wir mit unseren Partnern Ende 2018 veröffentlicht haben. Neben Eigenverantwortung und Transparenz, welche anderen kulturellen Fähigkeiten müssen für eine erfolgreiche Selbstorganisation erlernt werden?

Die Werkzeuge müssen bekannt sein. Ein gut funktionierendes Wissensmanagement ist aufgrund der dezentralen Entscheidungsfindung für Selbstorganisation eine sehr wichtige Komponente. Kritische Selbstreflektion und der Mut die eigene Meinung preiszugeben, sind zudem zwei notwendige zwischenmenschliche Fähigkeiten. Meiner Meinung nach ist die Frage zentral, wie ich mit mir selbst umgehe. Je mehr Verantwortung ich übernehme, desto mehr Reife brauche ich als Mensch. Eine Organisationskultur sollte immer gezielt das persönliche Wachstum des Einzelnen fördern.

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Wir haben verstanden, dass der kulturelle Wandel in Organisationen wesentlich für das Gelingen der nachhaltigen Transformation ist. Ich denke daher, dass persönliches Wachstum und Fähigkeiten wie Verantwortungsbereitschaft und Reflexivität zentrale Determinanten für die nachhaltige Entwicklung unserer Gesellschaft sind. Wie siehst du das?

Ich stimme dem absolut zu. Ich beschäftige mich daher mit der Frage, wie wir genau das in Unternehmen hinbekommen können. Neue Fähigkeiten zur besseren Selbstwahrnehmung wie Meditation oder Yoga werden noch zu sehr als funktionale Selbstoptimierung genutzt, um bspw. stressresilienter zu werden. Für mich und alle, die im besagten Sinne Organisationen für die nachhaltige Transformation fit machen wollen, stellt sich daher die große Frage, wie persönliches Wachstum gefördert werden kann, welches nicht direkt auf klassische Produktivität einzahlt. Die Selbstorganisation hat hierauf eine Antwort, indem sie durch veränderte Arbeitsprozesse den notwendigen Raum für persönliches Wachstum schafft, während die Organisation als Ganzes an Effizienz gewinnt. Die Entscheidung ein Unternehmen selbstorganisiert auszurichten, kann schließlich auch eine gezielte Maßnahme sein, um das persönliche Wachstum der eigenen Mitarbeiter zu aktivieren.


Nicola Stefan Koch
Nicola Stefan Koch ist Berater bei sustainable natives sowie Mitgründer und Managing Director des internationalen Think-and-do Tanks Generation Why. Nicola lädt ein, ko-kreativ Lösungen zur Erreichung der SDGs zu entwickeln. In seiner Beratungstätigkeit ist er auf strategisches Management, Performancebewertung und Social Impact Innovation fokusiert.

Sven Latzel
Sven Latzel ist selbständiger Organisations- und IT-Berater und Soziokratie-Experte. Er ist ein sustainable native und Gründer sowie Inhaber der Nürnberger Organisations-Beratung Soziokratie.BIZ und der IT Beratung KODE7.